Actualmente, la tarea de selección de un sistema eléctrico para uso en un lugar peligroso puede precisar de mucho tiempo de búsqueda a través de un sinfín de certificados de aprobación con diferentes acrónimos, información sobre el etiquetado de producto y una investigación sobre lo que representa realmente el marcado de las etiquetas. Este artículo ofrece un resumen de las diversas normativas que regulan los productos certificados de zonas peligrosas, hace un repaso de las normas por las que son evaluados y examina si existe alguna posibilidad de que se cree un «idioma común» para los usuarios de equipos de zonas peligrosas que pueda facilitar un futuro en el que un buen equipamiento de zonas peligrosas, sin importar su origen, sea aceptable para el organismo regulador pertinente del país en que se encuentre el operador de zonas peligrosas.

(Se pueden ver ejemplos de todas las marcas de aprobación de producto citadas en este artículo al final del texto)..

Requisitos de certificación de producto para lugares peligrosos en los Estados Unidos.

En Estados Unidos, la Administración de Seguridad y Salud Laboral (OSHA, por sus siglas en inglés) es la responsable de garantizar la seguridad de las condiciones de trabajo de los empleados en el lugar de trabajo mediante el cumplimiento demostrable de su Código de Normativas Federales (CFR, por sus siglas en inglés), que son la legislación estadounidense. De acuerdo con la 29 CFR 1910.307, la OSHA regula la seguridad de los trabajadores en lugares peligrosos mediante el requisito de que las empresas obtengan e instalen equipamiento que demuestre el cumplimiento del Código Nacional de Electricidad, NFPA 70, a través de un listado de normas de seguridad consideradas como «apropiadas» por la OSHA. Las principales normas de seguridad reconocidas por la OSHA, demuestran, como mínimo, la conformidad con los artículos 500, 505 y 506 del Código Nacional de Electricidad. Estos artículos describen la clasificación de lugares peligrosos, los métodos de protección eléctrica (técnicas de protección) que son aceptables en estos lugares y la forma en que se debe efectuar el marcado del equipo que opera en dichos lugares.

El artículo 500 describe el sistema de Clases y Divisiones de la clasificación de lugares peligrosos, las técnicas de protección pertinentes y el marcado que necesita el producto. El artículo 505, añadido en 1996, que trata sobre atmósferas de gas y de vapor, y el artículo 506, añadido en 2005, que trata sobre atmósferas de polvo y de fibra, describen el sistema de Clases y Zonificación.

De acuerdo con la normativa 1910.3079(g)(1), la OSHA permite a la industria trabajar en el sistema de Clases y Zonificación descrito en la NEC 505. La NEC 505.9(C) describe el marcado necesario en el equipo. Aunque las directrices de la OSHA no comentan los sistemas de Clases y Zonificación para atmósferas de polvo y fibra, según la NEC 506.20, el equipo mencionado para los lugares de Clase II, Div. 1 y Div. 2 se puede instalar en las respectivas áreas de Zona 20, 21 y 22, siempre que la clasificación de temperatura del equipo cumpla los requisitos para el grupo de polvo pertinente. De acuerdo con la 506.9(C)(1), el equipo calificado como Clase II con aprobación de División 1 y División 2 se puede señalar con marcados adicionales de identificación de zona y de clasificación de temperatura de grupo de polvo. La NEC 506.9(C)(2) describe el método de Clases y Zonas del marcado de equipo que operará en atmósferas de polvo y fibra.

Según las normativas de la OSHA, el equipo eléctrico destinado a su instalación y uso en lugares peligrosos debe estar certificado por un laboratorio de ensayos reconocido a nivel nacional (NRTL, por su siglas en inglés). Los NRTL prueban y certifican el equipo según las normas, elaboradas por reconocidas organizaciones de elaboración de normas, consideradas como «apropiadas» por la OSHA. Por ejemplo, entre las organizaciones que elaboran normas están ASTM, ANSI, ISA, IEEE, Underwriter Laboratories y Factory Mutual. La OSHA reconoce y supervisa las organizaciones que solicitan ser consideradas NRTL conforme a los requisitos de la 29 CFR 1910.7. La OSHA también reconoce los NRTL establecidos fuera de los Estados Unidos, como por ejemplo la CSA de Canadá.

Cuando la OSHA reconoce a una organización como NRTL, el director de la OSHA, que es el subsecretario de Trabajo para Seguridad y Salud Laboral, emite una notificación formal. Esta notificación expone el ámbito específico y otros términos del reconocimiento. Este reconocimiento se revisa cada cinco años y se revocará en caso de que la NRTL no cumpla con los requisitos de la 29 CFR Parte 1910.

Es responsabilidad del NRTL presentar las normas de seguridad con las que tiene la intención de certificar un producto, probar, certificar y numerar el producto según las normas pertinentes, controlar el uso del producto enumerado en el mercado y notificar a los fabricantes si los cambios en las normas pueden tener incidencia en la certificación de su producto enumerado.

Los agentes de cumplimiento de la OSHA realizan inspecciones in situ para asegurarse de que el equipo eléctrico usado en lugares peligrosos muestra el marcado de certificación exclusivo de un NRTL y tienen la autoridad para expedir multas si el equipo no está instalado de acuerdo con las aprobaciones del equipo o no muestra el marcado de un NRTL reconocido.

Requisitos de certificación de producto en zonas peligrosas en Europa.

En la Unión Europea, la Directiva «ATEX 95», 94/9/CE, ahora sustituida por la 2014/34/UE, es un requisito legalmente vinculante para los fabricantes y usuarios de equipos destinados a usarse en atmósferas potencialmente explosivas. El ámbito y la intención de la Directiva es permitir el libre movimiento de equipos con certificación ATEX en el Área Económica Europea, que está compuesta por todos los países de la Unión Europea y los miembros de la Asociación Europea de Libre Comercio. Se aprobó el 23 de marzo de 1994 y entró en vigor el 1 de marzo de 1996. Sustituyó a todas las normativas nacionales similares de los estados miembros de la UE el 1 de julio de 2003.

La Directiva ATEX 95 establece los requisitos esenciales de seguridad y salud (RESS), que especifican los niveles de protección contra explosiones requeridos para equipos destinados a operar en atmósferas potencialmente explosivas (zonas peligrosas). La fuente principal de adhesión técnica para la evaluación y certificación de productos diseñados para su uso en atmósferas explosivas son las normas armonizadas «EN», que proporcionan una «expresión técnica» de los requisitos de los RESS. La lista completa de normas armonizadas figura en el Diario Oficial de la Comisión Europea, el órgano ejecutivo de la UE.

Para poner un producto certificado ATEX en el mercado, el fabricante debe firmar una declaración de conformidad con la(s) directiva(s) apropiada(s). Pueden ser necesarias declaraciones de conformidad con otras directivas, en particular la de equipos eléctricos, antes de que se pueda colocar un marcado CE en el equipo (por ejemplo, la compatibilidad electromagnética según la EMC 2004/108/CE, ahora reemplazada por la EMC 2014/30/UE). Además, para los productos que están certificados para la instalación en zonas peligrosas, se requiere un marcado «Ex» en el equipo.

Para respaldar la declaración de conformidad de ATEX, un «organismo acreditado» evaluará y comprobará el producto del fabricante y emitirá un certificado de examen de tipo CE que declara que el producto cumple con los requisitos de los RESS de la Directiva ATEX. El organismo acreditado comprueba el producto conforme a la lista de normas «EN» armonizadas de la Comisión Europea, que refleja las «últimas novedades» con respecto a los métodos de protección que cumplen con los RESS de la Directiva. El organismo acreditado también debe evaluar el sistema de garantía de calidad del fabricante correspondiente a la fabricación del producto certificado, ratificando que la calidad del producto está garantizada con arreglo a los requisitos de la Directiva.

En virtud de la Directiva, los organismos acreditados deben reunirse como parte del «Grupo de organismos acreditados» para garantizar que los requisitos técnicos de los RESS cumplen con las normas más recientes y asegurar que las normas se aplican de manera coherente en todos los Estados miembros. Normalmente, CENELEC solicita a la Comisión Electrotécnica Internacional (IEC, por sus siglas en inglés) que elabore las normas que cumplan los requisitos de las Directivas de la UE. Las normas más pertinentes para la certificación de productos en zonas peligrosas son las series de normas IEC 60079 publicadas por la Comisión Electrotécnica Internacional que, desde 2006, han sido adoptadas por la Unión Europea, a través CENELEC, como las normas armonizadas «EN» que respaldan los RESS requeridos por la Directiva ATEX. El concepto de «zonificación» utilizado conforme a ATEX fue adoptado del sistema IEC de clasificación de zonas peligrosas.

Certificación de producto de zonas peligrosas con reconocimiento internacional.

La Comisión Electrotécnica Internacional (IEC) realiza su propio sistema de certificación para equipos de zonas peligrosas y se conoce como el sistema IECEx de certificación de equipos de zonas peligrosas. Este sistema tiene como objetivo establecido convertirse en el punto de referencia global para equipos certificados de zonas peligrosas, de manera que cualquier producto que lleve el marcado IECEx será válido para todos los organismos nacionales que regulan las empresas implicadas en actividades en zonas peligrosas. En virtud del sistema de certificación de productos «Ex» del IECEx, los fabricantes presentan su producto a un organismo de certificación reconocido por la IEC, un ExCB, que controla el proceso de certificación del producto. Las muestras del producto se comprueban en un laboratorio de pruebas en conformidad con las normas IEC pertinentes, un ExTL, bajo la coordinación del ExCB. El producto debe cumplir con las normas más aplicables relacionadas con equipos peligrosos, especialmente la serie de normas IEC 60079. El ExCB también es responsable de la inspeccionar las instalaciones de producción del fabricante de acuerdo con la norma ISO 9001. El fabricante solo recibirá un certificado de conformidad si el informe de prueba (ExTR) y el informe de evaluación de calidad (QAR, por sus siglas en inglés) proporcionan evidencia del cumplimiento de las normas pertinentes. Por lo tanto, el ExCB es responsable de las revisiones anuales del fabricante con respecto al producto al que se le ha concedido el certificado de conformidad (CoC, por sus siglas en inglés).

La IEC organiza y supervisa el certificado de conformidad y el informe de prueba y la versión más reciente del certificado de conformidad, junto con su historial de revisiones, está disponible en el sitio web del IECEx.

Conforme a las reglas del IECEx, un ExCB solo puede certificar los productos de acuerdo con las normas IEC para las cuales ha sido evaluado a través del «ámbito de aceptación», un proceso realizado por un equipo de evaluación formado por miembros actuales del IECEx. El ExCB y el ExTL deben demostrar la capacidad (por ejemplo, competencia técnica, equipo de laboratorio) para evaluar y probar productos según las normas que sean objeto del ámbito de aceptación. Se requiere el control anual de los ExCB y ExTL según las normas IECEx, y todos los ExCB y ExTL son reevaluados cada cinco años.

El IECEx está formado por comités técnicos nacionales y cada uno contribuye a la creación y actualización continua de las normas. Las actualizaciones de las normas son frecuentes y son diseñadas para reflejar las últimas innovaciones en cuanto a conceptos de protección y a métodos de prueba para el equipo que va a operar en zonas peligrosas. A modo ilustrativo, la última norma para seguridad intrínseca, la 6.ª edición de la IEC 60079-11, publicada en 2011, había sido publicada anteriormente en 2006. Un ejemplo de la actualización de 2011 fue el añadido de nuevos requisitos de prueba para optoaisladores.

Convergencia de sistemas de certificación de producto de zonas peligrosas.

Si existe alguna posible vía de convergencia para un «sello de calidad» de certificación de producto de zonas peligrosas reconocido internacionalmente es probable que sea mediante el sistema IECEx. Para permitir la armonización a escala mundial, la IEC requiere la identificación de las «diferencias nacionales» entre las normas y reglamentaciones nacionales y las normas IEC. Además, debe definirse un periodo de transición para normalizar dichas diferencias, de modo que las normas IECEx tengan un amplio consenso de acuerdo y sean aceptables para todos los países participantes. Las diferencias nacionales pueden reflejarse en requisitos tales como las pruebas de incendios y de descargas eléctricas para los Estados Unidos y cualquier directiva aplicable a productos eléctricos para la UE y la AELC. Sin embargo, el objetivo del sistema IECEx no es reemplazar o eliminar estos requisitos adicionales, puesto que el sistema se centra únicamente en la certificación de protección de explosiones.

El representante estadounidense del sistema IECEx es el Comité Nacional de los Estados Unidos (USNC), que está administrado por el ANSI. Conforme a los artículos NEC 505 y 506, las áreas peligrosas se dividen en zonas y la mayoría de las normas ANSI, ISA o UL a las que se hace referencia en los artículos NEC 505 y 506 son formas derivadas de las series IEC de las normas 60079. Según las directrices del ANSI, una norma IEC se adopta de forma idéntica o bien modificada para añadir, o reducir, los requisitos de la norma. La norma será adoptada o modificada normalmente por una de las organizaciones desarrolladoras de normas, como la ISA o la UL, y obtendrá la categoría de norma nacional a través del ANSI. En relación con la protección de explosiones, la mayoría de las diferencias aplicadas a las normas IEC están diseñadas para asegurar la conformidad con la NEC.

Dichas diferencias podrían relacionarse con cuestiones que van desde los métodos de cableado hasta la adición de secciones como la información sobre conceptos de protección como los diodos zener.

Aunque el proceso de armonización técnica y legal puede durar entre 10 y 15 años, desde el punto de vista de los Estados Unidos, el verdadero desafío para la adopción puede ocurrir «sobre el terreno». Un ejemplo se da en el momento en que la autoridad que tiene la jurisdicción (AHJ, por sus siglas en inglés) precisa la capacidad técnica para la aprobación del equipo marcado y certificado para los requisitos de Clases y Zonificación del NEC. En realidad, si el producto tiene el marcado de un NRTL, con categoría de entidad «Ex» certificada por el IEC, y hay el nivel apropiado de conocimiento y comunicación entre los agentes de conformidad de la OSHA y otras AHJ, el caso para la aceptación independiente de los productos con marcado IECEx se puede consolidar a medio o largo plazo.

Un desarrollo reciente ha sido el hecho de que las Naciones Unidas, mediante el trabajo de UNECE, adoptasen el modelo IECEx de certificación como base para establecer un marco regulador para zonas peligrosas a nivel nacional, de forma que cualquier país miembro de la ONU pueda usar el modelo IECEx como base para su legislación nacional. Esto resultará especialmente beneficioso para los países que necesitan acceso a productos de zona peligrosa de primera clase, pero no tienen legislación o reglamentos que reflejen los de los EE. UU. o Europa, lo que puede hacer la selección de equipos una tarea pesada, o incluso imposible. Los países miembros con marcos legislativos desarrollados pueden optar por adaptarse a este sistema, de forma que todos los países reconozcan los mismos certificados.

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